The Battle of Antietam, September 17, 1862

Wednesday September 17, 1862 begins in the relative tranquility of a misty night. For those who have already fought the night before, it is not easy, though. Truman Seymour's men, like their opponents, bivouacked where they were fighting when darkness surprised them, in the Eastern Woods. The changing of Hood's soldiers to Lawton's did not change that.

In fact, the sentries on both sides are in places so close to each other that they can be heard whispering in the dark - with the officers obviously forbidding any fires. Around 3 a.m., shots fired by angry pickets degenerated into serious clashes. Raised from a precarious sleep in the midst of a damp undergrowth, soldiers on both sides shoot blindly, adjusting their fire as best they can while guiding themselves on the lightning bursting from enemy rifles. The futile nature of the exchange eventually prevails, and a semblance of calm returns to the East Wood. The decor thus set, the sun would be able to rise ontwelve hours of carnage.

The day begins

At 5.30 a.m., there was sufficient light forthe federal artillery goes into action. Aiming at all the targets open to it from its dominant position, it overwhelms Confederate brigades and batteries from Poffenberger Hill, while the mighty wrought-iron 20-pound Parrott cannons - at least three batteries - deployed on the eastern shore of the Antietam take the southern positions in a row. In a few minutes, the Confederate guns responded. Stuart deploys his mounted artillery, followed by other batteries, on Nicodemus Hill, while the indefatigable Stephen D. Lee engages his battalion from the heights immediately north of Sharpsburg. Their guns try to challenge those of their opponents, but the Federals are superior in number, quality and firepower, so that the southern gunners will suffer greatly from this duel.

The Northern infantry, who soon entered the arena in turn, were also targeted. Both sides deploy additional batteries to provide advanced support to their infantry, filling the air with the hum of grape-shot and the whistle of cannonballs. At least the southern defenders have the option of lying down under this deluge, at least as long as they are not directly attacked. In fact, the configuration of the battlefield and the positions of the artillery are such that the guns of the two belligerents are placed so as to overwhelm each other with their targets.crossfire : Federals from the north and east, Confederates from the west and south. In this murderous symphony, each instrument plays its own score: the wrought iron cannons, more precise and with increased range, seek to silence the enemy batteries, while the bronze pieces spew their projectiles at the infantry. Years later, S.D. Lee was to remember that brutal concert as a "artillery hell ».

A few miles away, in Shepherdstown, Mary Mitchell would also engrave in her memory this uninterrupted rumble of thunder. The small town, located on the Virginian bank of the Potomac, not far from the Boteler ford, had already turned into a makeshift hospital the day after the Battle of South Mountain. Improvised nurse like the rest of her neighbors, this city resident will also put her memories down on paper. Of this cannonade, she will write: "But deep in our hearts we couldn't believe anything human escaped this terrible fire ". After a few hours, Shepherdstown will be overwhelmed bya flood of wounded without commonality with the previous one. The scenes of confusion that always accompany great battles in the rear of armies, whether defeated or not, will have a lasting impact on Mary Mitchell: "A pervasive feeling of anguish, dreams, pity, and - I'm afraid - hate, these are my memories of Antietam. »

As soon as the northern batteries opened fire,the blue infantry marched. Hooker's plan calls for a southerly advance, on a narrow front, with Doubleday's division to the right, Ricketts' division to the left, and Meade's in reserve - except for the Seymour brigade, already dangerously close to the enemy, as we the view. Of the four Doubleday units, John Gibbon's Iron Brigade will lead the assault, while Marsena Patrick and Walter Phelps will stand immediately behind, to Gibbon's right and left respectively. As for William Hofmann, his brigade will be kept behind to cover the batteries installed around the J. Poffenberger farm, and his regiments will not be engaged. Ricketts, who has only three brigades, adopted a similar disposition: George Hartsuff spearheading, supported by Abram Duryée on his right and William Christian on his left. His first objective will be to join Seymour, in a forward position to the far left of the Ier Body.

Mr. Miller's corn

The first Northerners to face their counterparts are obviously those who slept the shortest - the men of Truman Seymour. Dawn sees them immediately renewing the confrontation that was incompletely interrupted by night. Quickly, the northern skirmishers had the upper hand and drove the Confederates from the eastern woods. On reaching the edge, the Federals find themselves confronted with the brigade commanded by James Walker. This one finds itself in a delicate situation, because the enemy artillery takes its right in enfilade, and the Seymour brigade benefits almost entirely from the cover provided by the vegetation - while the men of James Walker are deployed in the middle of a field plowed. However, Seymour's right-most regiment is in the open, and James Walker maneuvers three of his own regiments toconcentrate their fire on this vulnerable point.

At the same time, the Doubleday division is deploying in line of battle in the North Wood and advancing south, along the Hagerstown toll road and immediately east of it. Under fire from Southern artillery, Gibbon's soldiers cross the vast plots of Miller Farm: a plowed field, an orchard adjoining the farm buildings themselves, then a valley from which a field of clover rises. Hazy, the dawn quickly dissipates the humidity to make way for a bright day despite a few clouds. Hooker, who closely follows the progress of his corps, notices thatthe low sun is reflected in bayonets southerners hidden in the Miller cornfield beyond the clover field - presumably the skirmishers that Marcellus Douglass had deployed in front of his brigade. The corn is practically at breast height, providing excellent visual cover, but the length of the bayonets gives away those who wear them.

The Miller cornfield is a fairly large rectangular space: 400 meters wide by 230 meters deep, or about ten hectares surrounded by log fences. It's far from the only cornfield near Sharpsburg - there are dozens of them - but the heavy fighting in the early morning would focus on its possession, turning it into one of the iconic locations of battle, withBloody lane and Burnside Bridge. When it comes to Antietam, "the cornfield Refers almost universally to that of D.R. Miller, while officer reports of the battle mention at least half a dozen more. The fierce struggle that would unfold there, however, would completely eclipse the others in collective memory - and in the process, make it what was arguably the most contested space of the war.

Battle of Antietam, September 17, 1862, 5:30 a.m. - 6:00 a.m.: the initial attack on the Ier Northern body.

1. Federal artillery opens fire from Poffenberger hill and the eastern bank of the Antietam.

2. The southern cannons, placed on Nicodemus Hill and around Dunker Church, post up and attack the advancing northern infantry.

3. Seymour pushes back the southern pickets in the East Wood and attacks James Walker.

4. Hooker clears the northern edge of the Miller cornfield by two forward batteries.

5. Gibbon walks into the field and confronts Douglass.

6. Threatened to his right, he passed his second line across the road from Hagerstown.

7. With Gibbon still in danger of being flanked, Doubleday sends Patrick's brigade to cover his right.

8. Caught under crossfire from the Southern artillery, Hartsuff and Christian brigades halt. Ricketts sends Duryée forward to relay them.

At the same time, Early is sent to support Stuart on Nicodemus Hill, while Lawton takes Hays Brigade to reinforce the rest of his division.

At the sight of bayonets glittering above the corn plots, Hooker does not hesitate to use great means. Momentarily restraining his infantry, he advancestwo batteries that open fire at close range. The result, described by Hooker himself, was not long in coming: “In less time than it takes to write it down each corn plant in most of the northern part of the field was cut as neatly as if it had been with a knife, and the killed lay in precise lines. where they were standing in line a moment earlier. Never have I been given the opportunity to observe such a terrible and bloody battlefield. The Gibbon Brigade, advancing in two lines, can enter Miller Field unopposed ... temporarily. More southerners quickly took to his right flank, anchored on the toll road, and Gibbon preferred to send his second line across that road to cover his right.

Douglass’s men, leaning on the southern fence of the field, opened fire on an opponent they barely saw, but their artillery, having the advantage of height, bombarded relentlessly. Gibbon's left, formed by the 2th and 6th regiments of Wisconsin, is greatly slowed down as his right, with the 7th Wisconsin and the 19th Indiana, keep moving. She won't go much further, being quickly confronted with the front line of J.R. Jones' division: the brigades of Andrew Grigsby and John Penn, who resist vigorously. With Gibbon still in danger of being flanked, Doubleday sends Patrick to extend his line and seize the West Wood, upon which the enemy is leaning. The Southerners, at first, held out, but suffered heavy losses.Officers are not spared : Penn, then his successor A.C. Page are injured, while J.R. Jones himself is stunned when a northern shell explodes a little too close to his head. He was immediately evacuated, and William Starke succeeded him at the head of his division.

Morning terrors

A little further to the left, things go awry for James Ricketts' soldiers. General Hartsuff was shot in the thigh at the start of the action trying to conduct a reconnaissance, and the ensuing confusion led his brigade to halt. The two units that follow him are no better off. They are overwhelmed by the inferno of Confederate artillery, andthe nerves of more than one let go. The Seymour brigade, and in particular the 6th regiment ofPennsylvania Reserves which had to support the fire of three southern regiments alone, began to suffer from the situation. Under these conditions, any opportunity is good to move away from the combat zone. Its chief, Colonel William Sinclair, would thus note in his report: “[…]the regiment was greatly reduced in number because of men leading the wounded to the rear without my orders. »

Under such a deluge of projectiles, the officer's stripes do not further immunize against fear. Colonel Joseph Fisher of the 5th regiment of the same brigade, points out that "Captain Collins of Company K sees his health fail with some strange fatality as practically every battle approaches, and I regret to say that in our last struggle, on which so depended, the captain failed to is not shown, and that he is now absent without proper permission. ”While Seymour would badly need support, it is slow to arrive. At the head of his brigade, Colonel Christian also gave in to panic: he dismounted and, abandoning his men, fled in terror to the rear. Summoned by his superior the same evening, he was forced to resign to avoid a court martial. His sanity would never recover from his experience at Antietam and the ensuing humiliation, and he died interned in 1887. Still, they too were deprived of leaders,his soldiers in turn stop.

There is, however, urgency for the Northerners, because the situation of Ricketts leaves a significant gap between Gibbon and Seymour. Ricketts is therefore advancing his only brigade still immediately available, that of Duryée, which goes to the front line. It eventually progresses south, its right wing in the cornfield and its left wing in the eastern wood. Duryée is struck bythe spectacle of desolation which accompanies its progression: "The dead left by the enemy in the field were almost lined up as on parade », He wrote. At the same time, Walter Phelps has begun to support Gibbon, whose left is overwhelmed by Douglass brigade and dangerously exposed. Phelps, who is only twenty yards behind, can intervene very quickly. Soon the pressure from the Federals began to become too strong for the Douglass brigade, which began to retreat. Its leader is killed while trying to rally it. The southerners, however, recovered quickly with the arrival of reinforcements.

Battle of Antietam, September 17, 1862, 6 a.m. - 6:30 a.m .: the counterattack of the Louisiana Tigers (Hays brigade).

1. James Walker concentrates the fire of three of his regiments against the 6th Pennsylvania Reserves, the most exposed regiment of the Seymour Brigade.

2. Attacked by Gibbon's left wing supported by Phelps, Douglass is killed and his brigade retreats.

3. Hays strikes back and drives Duryée back, taking Douglass' men with him.

4. The 6th Pennsylvania Reservescracks, dragging the rest of the Seymour squad with it.

5. James Walker, seeing Hays advancing to his left, also advances.

6. Assaulted by Phelps and Hartsuff's brigade, and greeted by bursts of grapeshot from an advanced northern battery, Hays must fall back.

7. The Douglass Brigade is drawn into their retreat by Hays' soldiers.

At dawn, in fact, Lawton anticipated an attack on his division and recalled his other two brigades. Jackson retained Jubal Early's to send it to support the batteries Stuart had deployed on Nicodemus Hill, but Harry Hays's is now on the job.Louisiana Tigers, because that's what it is, deploy to the right of the Douglass Brigade, and the two units launch a vigorous counterattack. This one quickly loses in coordination, because Lawton is seriously wounded, but the men of Douglass nonetheless attack the Iron Brigade while the Louisians plunge into the cornfield, forcing Duryée's men to retreat and threatening one of Hooker's forward batteries north of the field. The gunners must even temporarily abandon their guns. Almost simultaneously, Seymour's overwhelmed right wing cracks and retreats, dragging the rest of the brigade with it. Seeing the arrival of Hays, James Walker decides to move forward too and enter the East Wood.

The situation of the Northerners is all the more critical as Ricketts is also injured when his horse is killed under him. He is not severely affected but is temporarily unavailable, which makes it difficult to coordinate his reserves. However, Hartsuff's men, now commanded by Richard Coulter, arrive in support of the battered Duryée, facing the Louisianans, while Walter Phelps massively engages the rest of his brigade on their left. This crossfire, added to the grape shot spewed out with redoubled blows from another battery, forces Hays to retreat hastily, dragging what remains of the Douglass brigade in the same movement. Southerners find refuge in the West Woods and beyond, and both brigades are out of action for the remainder of the day. Thrown on their heels, the Federals reoccupy Miller field, which changes handsfor the third time in less than an hour.

Meanwhile, in East Wood, Truman Seymour's brigade is closely squeezed by that of James Walker. With the Northerner chain of command disorganized, Seymour received no support, but he was given the Christian Brigade regiments by Ricketts, who intervened and covered his retreat. Their unexpected arrival, combined with Hays's retreat, forces James Walker to withdraw his brigade to its starting position, in an order which the Southern officer himself will qualify "acceptable ».

There, he resisted the Federals for a while but began to run out of ammunition.Collecting cartridges from the dead and wounded allows the fight to extend for a few minutes, but James Walker is soon forced to retreat again in an attempt to find ammunition for his men. Covered by Ripley's Brigade, which holds the left of D.H. Hill's Division, this movement is hardly hampered by the Northerners, who remain cautiously at the edge of East Wood. Injured earlier in the action, James Walker was evacuated.

On the road to Hagerstown

The withdrawal of the three brigades of Lawton's division, which left more than half of their strength in the affair, allows Gibbon's left, still closely followed by Phelps, to go and support his right against the first line of the JR Jones Division. Gibbon has also deployedan artillery battery in a very advanced position, on a slightly elevated position just south of Miller Farm - a site with a barn and several haystacks. This unit - Company B of 4th artillery regiment - was the one commanded by Gibbon before the war in the regular army. Now under Captain Campbell's orders, she unleashes a fire on the southern positions which, combined with that which takes their right in a row from the cornfield, finally forces the Grigsby and Penn brigades to fall back towards the West Wood.

At the same time, the Stuart gunners, who continued to face their federal counterparts, saw their losses in men and horses increase. Busy directing the fire from his batteries, the Confederate Cavalry Commander nonetheless observed the retreat of the Southern infantry along the Hagerstown Road. If the Feds continue to advance and surge into the West Woods, he himself risks being cut off from the rest of the army, with only his cavalry and Early Brigade to protect his guns. Therefore,he decides around 6:30 a.m. to go back south, to another hill, easier to defend, and also further away from the northern cannons of the J. Poffenberger farm. It was probably this movement, observed by Marsena Patrick, that prompted Hooker to order her to detach one of his regiments on the 23th New York, to protect the right flank of the Ier Body. Gibbon having no reservations himself, Patrick must also send him the 80th New York in direct support of the Campbell battery, so that the Patrick brigade was reduced to two regiments, the 21th and 35th New York.

Battle of Antietam (September 17, 1862), 6.30am - 6.45am.

1. Now commanded by Truman Seymour, the Christian brigade intervenes to cover the withdrawal of the Seymour brigade.

2. Isolated by the withdrawal of Hays, James Walker falls back to his initial position.

3. Starting to run out of ammo, James Walker recoils again.

4. Gibbon's left wing swings to the right to take the Penn Brigade in a row.

5. The Campbell battery settles directly in front of the Southerners to overwhelm them with grapeshot.

6. Fearing to be overwhelmed, Stuart rolls back his artillery and support south.

7. Interpreting this movement as a threat against his right, Hooker detaches the 23th New York from Brigade Patrick to deal with it.

8. Passing through West Wood, the rest of Patrick's brigade flanks Grigsby's.

9. Assaulted from three sides, the first line of J.R. Jones' division eventually retreated.

On the southern side, William Starke does not remain passive. After rallying the remnants of the Grigsby and Penn brigades, he launches forward the rest of the division he is now in charge of: his own brigade and that of Edward Warren. Thisnew southern counterattacksurprises the Gibbon brigade in a delicate position. Indeed, its left wing has folded down along the Hagerstown Road to flank the Southern First Line, and is now positioned obliquely to the main battle line. Incidentally, her faster progress created a gap between her and the rest of the brigade, which on the one hand exposes the 6th Wisconsin to be flanked, and on the other hand leaves Campbell's Battery exposed to direct attack from the enemy.

Starke did not fail to pick up on this weak spot and led his brigade right up to him, leaving Warren's brigade to take charge of hooking Gibbon's left wing. The Confederates come to lean against the barriers delimiting the toll road, from where they take the 2th and 6th Wisconsin in a row. Nevertheless, the Federals react immediately. Phelps, who still follows Gibbon very closely, sends the 2th regiment ofU.S. Sharpshooters close the breach that opened in the center of his brigade. The snipers in the green uniforms pay a heavy price and lament heavy losses, taking the full brunt of the firepower of the Starke Brigade, buttheir intervention effectively relieves the two regiments of Wisconsin. Separated only by the width of the road, Northerners and Southerners shoot each other mercilessly at close range. Starke's men don't yet realize that the three regiments they face are one anvil.

Battle of Antietam (September 17, 1862), 6:45 a.m. - 7 a.m.

1. Starke launches forward his brigade and that of E.T.H. Warren aiming for the breach that opened between the two wings of the Gibbon Brigade.

2. Phelps involves the 2th U.S. Sharpshootersto seal it.

3. Oblivioning to the left, Gibbon's right and Patrick's brigade take the Southerners in the rear, causing them to withdraw.

4. Grigsby manages to rally the Stonewall Brigade near the A. Poffenberger farm.

It wasn't long before the hammer appeared, on their left and behind their backs, in the form of the right wing of Gibbon and Patrick's Brigade. This force of four regiments overwhelms the Confederates with devastating crossfire, and in an instant their position becomes untenable. The losses are terrible.Starke is pierced with three bullets and died within an hour, and Colonel Jesse Williams, who succeeded him only a few minutes, was seriously injured in the chest. All the senior officers of the brigade were killed or wounded, the least seriously being Col. Edmund Pendleton, of the 15th Louisiana, slightly hit by a grape bullet which passes between his two legs. Soon the men in gray only have to ring the general bailout heading southwest, to take refuge in the West Wood. There, Colonel Grigsby manages to rally his own unit - the Stonewall Brigade - and join forces with Leroy Stafford, who manages to regroup some elements of that of Starke.

Angry Texans

It is now 7 o'clock, and the situation of the entire Confederate left appears to be extremely critical. Apart from the Early Brigade, that of James Walker, and the few soldiers Grigsby still holds under his control, the J.R. Jones and Lawton Divisions can be considered virtually out of action. Jackson, who feverishly communicates with Lee, Longstreet and Stuart through his couriers - one of whom is a twelve-year-old boy, whom Stuart will praise in his report on the battle - has only division left. Hood to throw in the fight. Knowing that this might only be enough for a while, he urgently calls for reinforcements. Lee, meanwhile, knows that the arrival of McLaws and R.H. Anderson, who have crossed the Potomac, is imminent. In the meantime, he agrees totake George T. Anderson's brigade on his right to send it north.

The two brigades of Hood's division, commanded respectively by William Wofford and Evander Law, have so far remained in relative security, south of West Wood. After being put on alert early in the battle, Hood's men, mostly Texans, resumed camp routines and lit fires to prepare an impatiently awaited breakfast - the Confederate stewardship has indeed just handed them out. their first ration in three days and they are starving. Unfortunately for them, this is when the collapse of Starke's men makes their intervention necessary. The southerners comply, butthey are furious and determined to take revenge on the Yankees. Around 7 am, they emerge from the western woods, screaming wildly. Alexander Hunter, a soldier in another unit of the Army of Northern Virginia, will attribute the legendary ferocity of theRebel yell to… hunger, quite simply.

Hood's division attacks north, east of the Hagerstown Road. Wofford is on the left with theTexas brigade, Law right. Hood, who knows very well that his forces are not strong enough to stand up to the Ier Northern corps in full force, galloping further to the right to have the support of the James Walker brigade. He manages to obtain the assistance of some of his regiments, which still have a few cartridges, and reinforces them by taking from Wofford on the 5th Texas. He also calls for Roswell Ripley's cooperation, but he will not move forward. The men in gray are violently attacked as soon as they come out of the woods, especially on the left where the northern lines are closest. Barely an hour and a half after the first cannon shots,the fighting did not diminish in intensity, far from it. Of the attack on his division, Hood was to write: "I then witnessed the most terrible clash of the whole war. »

Battle of Antietam (September 17, 1862), 7 a.m. - 7.15 a.m.

1. Leroy Stafford brings back the remains of Starke's brigade and joins that of Grigsby.

2. Hood's division attacks the Miller cornfield.

3. She is supported on her right by James Walker, joined by 5th Texas.

4. Ripley's brigade is called upon but does not move.

5. Taken from the flank, Gibbon's left wing and Phelps' brigade are pushed back by Wofford.

6. Law and James Walker repel Hartsuff (Coulter) and Christian (Seymour) Brigades, as well as the Thompson Battery.

7. To deal with the situation, Hooker advances the rest of Meade's division.

8. Patrick and Gibbon's right wing advance to flank theTexas brigadeas it progresses north.

The Southerners' initial momentum routed Gibbon's left wing, as the Texans fell on its flank. Wisconsin soldiers andSharpshooters drag the rest of the Phelps brigade into their retreat, opening the Confederates' road to the cornfield. For their part, Law and James Walker push back the men of Hartsuff and Christian, who have now almost completely relieved the Duryée and Seymour brigades. The Northerners retreat in pretty much order through Miller Field and East Wood, closely followed by their enemies. Captain James Thompson, who commands one of the most advanced northern batteries, would like to counter their advance with grape-boxes, but he finally gives up doing so when he realizes that the cornfield is studded with wounded Northerners he would risk killing. He too must step back; his battery having lost no less than 23 horses, he will have to do it in two stages. The Confederates end upreach the northern end of the cornfield and Bois Est, where the Federals are trying to brace themselves with the reinforcement of scattered elements of the Duryée and Seymour brigades. At the same time, Hooker advances his last reserves: the two still fresh brigades of Meade's division, commanded by Robert Anderson and Albert Magilton.

On Hood's left, things don't go so well for the Southerners. After the initial success, Wofford soon saw that the left of his brigade slowed down sharply. His very progression exposed him toa flank counterattack led by Gibbon's right wing and Patrick's brigade. His men suffered heavy losses. La légion Hampton, une unité de Caroline du Sud attachée à sa brigade, perd tous ses porte-drapeaux les uns après les autres, comme le rapportera son chef le lieutenant-colonel Martin Gary : «Nous avançâmes rapidement sur eux, sous un feu nourri, et n’étions pas allés très loin quand Herod Wilson, de la compagnie F, le porteur du drapeau, fut abattu. Il fut repris par James Esters de la compagnie E, et il fut abattu. Il fut alors pris par C.P. Poppenheim, de la compagnie A, et lui aussi fut abattu. Le major J.H. Dingle, Jr., le récupéra alors, s’écriant "Légion, suivez votre drapeau !" […] Il porta le drapeau jusqu’à la lisière du champ de maïs près de la route à péage sur notre gauche, et, alors qu’il le brandissait courageusement à 50 mètres de l’ennemi et face à trois drapeaux fédéraux, il fut tué. »

L’avance se poursuit

Afin d’y remédier, Wofford prélève sur sa droite le 4th régiment du Texas pour l’envoyer vers la gauche. La manœuvre parvient à soulager le flanc de la brigade, qui tient sa position. Toutefois, elle a aussi créé une brèche dans la ligne sudiste. Malgré les projectiles qui pleuvent sans cesse dessus, le maïs du champ de D.R. Miller est encore suffisamment haut et dense pour que le 1er Texas perde le contact avec le reste de la brigade. Le régiment continue donc à marcher vers le nord, isolé, tandis que les autres se rabattent vers la gauche en tentant de repousser Gibbon. Les positions se retrouvent ainsi curieusement inversées par rapport à l’engagement précédent : les deux camps se font face de part et d’autre de la route de Hagerstown, mais Wofford se tient là où Gibbon et Phelps se trouvaient précédemment, tandis que Gibbon et Patrick occupent désormais la même position que tenait Starke un peu plus tôt.

Bien qu’étant en difficulté, le chef de la Brigade de Fer ne se démonte pas et engage ses soutiens les plus proches – le 80th New York et la batterie Campbell. Gibbon en fait redéployer les canons pour faire face à l’avancée ennemie dans le champ de maïs, pointant et servant personnellement une de ses pièces. Lorsque le 18th Géorgie apparaît de l’autre côté de la route, les artilleurs ouvrent le feu à coups redoublés, fauchant sans distinction hommes et maïs et ouvrant de sanglantes trouées dans les rangs des Géorgiens. Contre toute attente, pourtant, les Sudistes soutiennent ce déluge de plomb et ripostent, abattant les artilleurs à bout portant. En quelques minutes, la batterie Campbell perd 40 hommes et 33 chevaux – l’effectif normal d’une batterie nordiste étant théoriquement de 84 officiers, sous-officiers et soldats. Campbell lui-même est blessé à l’épaule et son cheval est criblé de balles. La riposte sudiste oblige finalement les artilleurs à abandonner leurs pièces, mais l’infanterie bleue continue obstinément à tenir sa position. Elle s’appuie en cela sur un affleurement rocheux, quasiment parallèle à la route et légèrement en retrait de celle-ci.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 7h15 - 7h30.

1. Wofford fait passer le 4th Texas sur sa gauche pour affronter la brigade Patrick.

2. Le 18thGéorgie est mitraillé à bout portant par la batterie Campbell, mais réussit à la réduire au silence.

3. La présence inopinée du 1er Texas au nord du champ de maïs oblige la brigade Robert Anderson et une partie de celle de Magilton à reculer.

4. Le 6th Pennsylvania Reserves tient bon et affronte la brigade Law.

5. Les brigades Hartsuff et Christian contiennent Law et James Walker, puis décrochent à l'approche du XIIth Corps.

De son côté, le 1er Texas a poursuivi sans relâche la brigade Phelps en pleine retraite. Ses hommes ont chargé avec une telle férocité que leur chef, le lieutenant-colonel Philip Work, éprouve les pires difficultés à les tenir. Il ne parvient finalement à les réfréner que lorsqu’ils atteignent la clôture septentrionale du champ de maïs. Là, les Sudistes découvrent les brigades Robert Anderson et Magilton en train d’avancer droit sur eux, à travers le verger Miller et le champ de trèfle, et soutenues par une batterie déployée sur une petite éminence, à portée de fusil. Work, qui ignore où se trouve le reste de la brigade, fait demander des renforts en urgence et, malgré son infériorité numérique flagrante, décide de résister. Contre toute attente, le tir des Texans cueille à froid les Nordistes : Robert Anderson recule, ainsi que l’aile droite de Magilton. Le 1er Texas pointe alors ses fusils vers la batterie nordiste et commence à lui causer des pertes.

À peine une demi-heure s’est écoulée depuis que Hood a lancé son attaque et cette fois, c’est Hooker qui se retrouve dans une situation critique. De la division Doubleday, sur sa droite, seuls résistent encore les éléments regroupés autour de Gibbon, qui sont les plus avancés. À gauche, les unités de Ricketts et Seymour qui contiennent encore les Sudistes commencent à manquer de munitions. Quant à la division Meade, au centre, elle n’est pas complètement hors de combat mais vient d’être repoussée beaucoup trop rapidement à son goût. Par l’intermédiaire de la station avancée que le corps des transmissions a installée à la ferme Miller, le chef du Ier Corps fait demander par sémaphore des renforts à McClellan. Ce dernier, qui a installé son quartier général sur une colline de la rive est de l’Antietam, suit à la lettre son plan de bataille en ordonnant au IIth Corps de franchir la rivière. L’inconvénient est qu’il ne sera pas à pied d’œuvre avant au moins deux heures… Mais d’autres renforts, eux, sont beaucoup plus proches. Le lieutenant-colonel Work peut d’ailleurs le constater : de nouvelles unités d’infanterie nordistes sont en approche. Leur apparition, d’ailleurs, le dissuade de charger la batterie qui lui faisait face, comme il était en train d’envisager de le faire.

Hooker, en effet, avait déjà demandé des renforts depuis un certain temps. The XIIth Corps de Joseph Mansfield, qui a campé à un mile en arrière des forces de Hooker, s’est tenu près dès l’aube. La résistance acharnée qu’il a rencontrée a conduit le chef du Ier Corps à largement surestimer les effectifs de l’ennemi, aussi n’a-t-il pas tardé à faire appel à Mansfield. The XIIth Corps est une unité de valeur très inégale. Formé initialement par les unités qui ont servi dans la vallée de la Shenandoah et en Virginie septentrionale sous les ordres de Banks, il a laissé une partie de ses régiments les plus expérimentés à Washington, tandis que d’autres nouvellement créés sont venus compléter ses rangs. Ainsi, la majorité de ses soldats sont sous l’uniforme depuis quelques semaines tout au plus, et les officiers ne sont guère plus expérimentés. Cinq des régiments du corps d’armée n’ont même suivi aucune espèce d’entraînement, et un autre – le 1er du district de Columbia – est intégralement absent, officiers compris, en raison des désertions ou des maladies.

Bref commandement

The XIIth Corps, cinq brigades articulées en deux divisions, progresse le long de la route de Smoketown, une artère secondaire en provenance du nord-nord-est qui rejoint la route à péage de Hagerstown à la hauteur de l’église Dunker, après avoir traversé le bois Est. La division d’Alpheus Williams, composée des brigades de Samuel Crawford et George Henry Gordon, ouvre la marche, suivie par la division George Greene et ses trois brigades, respectivement commandées par William Goodrich, Henry Stainrook et Hector Tyndale. Mansfield, qui s’est forgé en quelques jours une réputation de meneur d’hommes parmi la troupe, dirige personnellement son corps d’armée de l’avant. Toutefois, une série d’erreurs de sa part, et la confusion qui en résultera, vont révéler son inexpérience du terrain et celle de ses soldats.

Dès qu’il arrive à proximité des combats, Mansfield ordonne que ses forces soient déployées en ordre de bataille. Quelques instants plus tard, il se ravise : le général nordiste craint en effet que l’inexpérience de ses hommes ne les rende difficiles à contrôler et la formation en ligne de bataille, très étirée, ne facilite pas la transmission des ordres. La nature hachée du terrain qu’il traverse risque de désorganiser ses brigades, particulièrement dans le cas des nouvelles recrues, encore peu habituées à manœuvrer. Il leur fait donc adopter une formation prévue par les manuels, mais assez peu usitée dans les faits, la colonne par compagnie, dans laquelle chaque régiment présente un front d’une compagnie et se trouve donc déployé sur vingt rangs de profondeur au lieu de deux. Ils sont ainsi plus resserrés, ce qui permet aux officiers supérieurs de les encadrer plus facilement.

Malheureusement, la colonne par compagnie offre aussi une meilleure cible à l’artillerie ennemie, qui peut concentrer ses feux sur un front plus réduit, et dont chaque coup au but est assuré de faire plus de victimes. Des hauteurs où ils sont déployés, les canonniers sudistes ne ratent pas l’occasion que leur offre involontairement Mansfield. Dès que le XIIth Corps arrive à portée de tir, ils l’accablent de projectiles, lui infligeant des pertes non négligeables avant même qu’il ne soit effectivement entré dans la bataille. Autre erreur commise par Mansfield : les intervalles qu’il a laissés entre ses différentes unités sont insuffisants. Lorsqu’il leur ordonne, cette fois pour de bon, de passer à la ligne de bataille, régiments et brigades empiètent les uns sur les autres, et une confusion considérable paralyse momentanément le corps d’armée nordiste – le tout sous le feu de l’ennemi.

La troisième erreur de Mansfield lui coûtera plus cher encore. Le général nordiste ignore la position de réelle de l’ennemi. À sa décharge, il était déjà en marche lorsque Hood a déclenché son attaque, et peut difficilement être informé en temps réel de la progression adverse. Aussi est-il très surpris lorsque la brigade Crawford, en pointe, stoppe devant un petit champ de maïs situé juste au nord du bois Est et commence à ouvrir le feu. Craignant que ses soldats ne soient en train de tirer par erreur sur des unités du Ier Corps, Mansfield galope vers le front des troupes. Il lui faut plusieurs minutes pour s’assurer que ce sont bien des Sudistes – en l’occurrence les brigades Law et James Walker – que les soldats de Crawford affrontent. Quelques instants plus tard, il reçoit une balle dans la poitrine, du côté droit, qui lui cause une blessure fatale dont il décèdera le lendemain. C’était son troisième jour seulement à la tête du XIIth Corps. En-dessous de lui, toute la chaîne de commandement remonte d’un cran : Williams prend la tête du corps, Crawford récupère sa division, et la brigade de ce dernier échoit à Joseph Knipe.

Hood est repoussé

La blessure mortelle de Mansfield n’arrange pas les affaires, déjà mal engagées, de son corps d’armée. Pendant que Williams met de l’ordre dans ses lignes et commence à presser timidement l’ennemi qui lui fait face, un aide de camp, envoyé par le général Gibbon pour réclamer le premier renfort qui passera à sa portée, lui demande de l’aide. Williams lui confie aussitôt la brigade Goodrich, qui part vers la droite. La situation de la brigade Crawford n’est guère brillante. Trois régiments de recrues de Pennsylvanie, les 124th, 125th et 128théprouvent les pires difficultés à se mettre en ligne. Le premier perd très vite le contact avec les autres et son chef est blessé. Le 128th n’arrive pas à se déployer correctement alors qu’il est pris sous le feu de l’ennemi, et perd le colonel Croaksdale, tué d’une balle dans la tête, et le lieutenant-colonel Hammersly, blessé de deux balles dans le bras. Knipe vient à son secours avec son propre régiment, le 46th Pennsylvanie, et suggère au major Wanner, qui commande désormais le 128th, de l’accompagner dans la charge qu’il s’apprête à lancer : mieux vaut que les recrues aillent de l’avant, fût-ce en désordre, plutôt que de rester immobiles à se faire tuer.

Les deux régiments s’exécutent, mais le reste de la brigade ne leur fournit guère de soutien et le feu de l’ennemi – le 5th Texas et ce qui reste des forces de James Walker – est trop intense. Les Pennsylvaniens doivent reculer. Pour ne rien arranger, la brigade G.H. Gordon arrive derrière celle de Crawford, et elle n’est guère moins confuse. Alors qu’il reforme ses rangs, le 46th a la désagréable surprise de se faire tirer dans le dos par le 27th Indiana, un des régiments de G.H. Gordon. La méprise est rapidement dissipée mais ajoute à la confusion. Williams préfère alors ramener la brigade Crawford en arrière pour qu’elle se mette en ligne correctement. Il va lui falloir un moment, et beaucoup d’efforts, avant que le XIIth Corps ne soit convenablement déployé et prêt à entrer efficacement dans le combat.

Heureusement pour l’Union, George Meade, de son côté, est parvenu à reprendre ses hommes en main. La brigade de Robert Anderson se regroupe rapidement, et marche à nouveau sur la position tenue par le 1er Texas en approchant par sa gauche. Le régiment sudiste est toujours privé de soutien sur ses deux flancs, et la force nordiste qui l’assaille tient une ligne beaucoup plus longue que la sienne. Tant et si bien que les Texans se trouvent bientôt exposés à un tir croisé qui leur cause des pertes effrayantes, et n’ont plus d’autre choix que de retraiter au pas de course à travers le champ de maïs. Ils y laissent leur drapeau : son porteur est abattu au milieu du champ, où le maïs est encore suffisamment dense pour empêcher les autres survivants de s’en apercevoir. Lorsque les Sudistes se regroupent derrière le couvert précaire fourni par une hauteur immédiatement au sud du champ, le lieutenant-colonel Work n’a plus avec lui que 40 hommes. Ils étaient 226 le matin même. Cela représente un taux de pertes supérieur à 80%. Durant tout le reste de la guerre, aucun autre régiment ne perdra une telle proportion de ses effectifs en un seul engagement.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 7h30 - 8h.

1. L'attaque initiale du XIIth Corps s'effectue dans la confusion, Mansfield est mortellement blessé au bout de quelques minutes.

2. Alors que la brigade Crawford cale sous le feu ennemi, le 124th Pennsylvanie perd le contact avec elle.

3. Le colonel Knipe parvient à rallier le 128th Pennsylvanie et à le faire charger avec le 46th New York, sans succès.

4. Le 27th Indiana (brigade G.H. Gordon) tire dans le dos du 46th New York, ajoutant à la confusion.

5. La brigade Robert Anderson se regroupe et attaque le 1er Texas, l'obligeant à s'enfuir.

6. Le reste de la brigade Wofford se replie et se rallie au sud du champ de maïs.

7. Gibbon retire le reste de sa brigade et la batterie Campbell sur le bois Nord.

8. Magilton regroupe ses forces et flanque la brigade Law, obligeant le reste des Confédérés à battre en retraite.

La retraite du 1er Texas entraîne rapidement celle du reste de la brigade Wofford, dont les régiments décrochent les uns après les autres pour se regrouper à l’orée du bois Ouest, juste au nord de l’église Dunker. Enfin soulagé de la pression exercée par les Confédérés, Gibbon fait d’abord replier les canons de la batterie Campbell, dont les pertes ont été à ce point élevées qu’une seule de ses trois sections peut être servie efficacement. Puis, ce qui reste de la brigade Gibbon recule jusqu’au bois Nord, sous la protection des hommes de Patrick – qui, eux, continuent à tenir les abords du bois Ouest. La brigade de Robert Anderson poussera jusqu’au sud du champ de maïs Miller, mais sera ensuite contenue par la Texas Brigade regroupée et ne poussera pas beaucoup plus loin.

Plus à l’est, la brigade Magilton s’est aussi ralliée, grâce au sang froid du 8th Pennsylvania Reserves qui n’a pas craqué et a gardé sa cohésion. Tandis que Robert Anderson assaille le 1er Texas, Magilton s’abat sur la gauche de la brigade Law et l’oblige à reculer. Par effet d’entraînement, son repli entraîne avec lui la brigade de James Walker, et finalement le 5th Texas. Alors que Magilton poursuit les Sudistes à travers le bois Est, la division Hood se concentre, dans un relatif bon ordre, à proximité de l’église Dunker. Elle y restera encore un moment, tenant en respect les tirailleurs avancés par la division Meade. Sur les quelques 2.000 soldats que Hood a emmenés au combat à peine une heure auparavant, la moitié d’entre eux git à présent, morts et blessés confondus, dans le champ de maïs et le bois Est. Plus tard dans la journée, lorsque Nathan Evans croisera John Hood sur le champ de bataille et lui demandera où se trouve sa division, le Texan d’adoption (Hood était né au Kentucky) lui répondra laconiquement « sur le terrain, morte ».

D.H. Hill entre dans la danse

À l’approche de 8 heures, le sursis que la division Hood a payé au prix fort est écoulé. Le Ier Corps nordiste est certes en grande partie hors de combat, mais la division Meade est toujours à pied d’œuvre. De surcroît, la situation du XIIth Corps s’améliore de minute en minute. L’attaque de Hood, puis son repli suit en fait un schéma qui deviendra récurrent tout au long de la journée : malgré son succès initial, elle n’apportera aucun avantage décisif faute de soutien. Les deux belligérants souffriront du même problème mais pour l’heure, c’est Jackson qui se retrouve de nouveau en difficulté. Les renforts promis par Lee ne sont pas encore arrivés, et Stonewall n’a plus d’autre choix que de jouer son va-tout : dégarnir le centre de l’armée confédérée, tenu par D.H. Hill, pour en soulager la gauche. Parallèlement, il racle aussi les fonds de tiroir, ordonnant à Early de faire avancer sa brigade et de rameuter ce qui reste de la division Lawton, dont il a désormais la charge, pour la faire remonter en ligne.

Ne laissant à Stuart qu’un seul de ses régiments – le 13th de Virginie – pour couvrir ses batteries, Early emmène les six autres, dans un premier temps, vers l’arrière, derrière le bois Ouest. De sa division, il ne trouve nulle trace : les survivants sont éparpillés à travers la campagne et ne forment rien qui ressemble à une unité militaire. En revanche, il rejoint les quelques centaines d’hommes de la division J.R. Jones qui ont pu être reformés et que commande désormais le colonel Grigsby. Prenant la tête de cette petite division ad hoc, Jubal Early l’emmène à travers le bois Ouest, d’où elle débouche en arrière et sur la droite de la brigade Patrick, toujours appuyée sur l’affleurement rocheux d’où elle a affronté la brigade Wofford. Prise à revers, sa position n’est plus tenable, et Patrick se replie en bon ordre vers un muret de pierre qui court entre le bois Ouest et la ferme Miller. Early ne cherche pas à les y presser, de sorte que la première préoccupation des soldats nordistes, une fois en position, sera de… faire le café.

Dans l’intervalle, le mouvement d’Early a attiré l’attention de Hooker, qui a fait détacher un des régiments de Robert Anderson, le 10th Pennsylvania Reserves, pour l’envoyer en flanc-garde sur la droite. L’unité se retrouve bientôt engagée par des tirailleurs confédérés, puis isolée, et l’officier qui la commande est blessé dans l’action. Le capitaine Jonathan Smith, qui lui succède, décide de sa propre initiative de continuer à avancer contre une batterie sudiste qui s’en prend à la brigade Patrick. Repoussant les hommes du 13th Virginie, les soldats nordistes s’approchent suffisamment pour commencer à abattre les artilleurs confédérés. Ils reçoivent même le soutien inattendu d’une batterie fédérale qui prend les canons ennemis pour cible. Malheureusement, cette intervention se retourne contre eux, car le tir est trop court et les obus tombent dans leurs propres rangs. Smith n’a pas d’autre choix que de faire reculer ses hommes pour éviter qu’ils ne soient massacrés par leur propre artillerie.

D.H. Hill, lui, prépare son entrée en jeu avec trois de ses cinq brigades, les plus avancées. Elles sont commandées par Roswell Ripley, Alfred Colquitt et Duncan McRae, ce dernier ayant remplacé Garland tué à South Mountain. Préservant leur ligne de bataille, les trois unités se décalent vers l’ouest, puis montent à l’assaut. Le général sudiste l’ignore, mais le moment est particulièrement bien choisi : Magilton, en effet, a commencé à reculer, conformément aux instructions de Hooker, pour être relevé par des éléments du XIIth Corps. Son repli ouvre une brèche dans la ligne nordiste, de sorte que Robert Anderson va devoir soutenir seul le choc de l’attaque sudiste. Pendant que Ripley l’assaille de front, Colquitt passe dans le champ de maïs et s’abat sur sa gauche. C’en est trop pour la brigade nordiste, qui se replie en désordre à travers le champ. La brigade Goodrich avance alors pour s’interposer, mais son chef est tué, et les hommes de Robert Anderson en pleine déroute la font paniquer elle aussi. Elle ne sera que partiellement et difficilement ralliée.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 8h - 8h30.

1. Laissant un de ses régiments en soutien de batteries, Early va rejoindre les fores de Grigsby.

2. Les deux unités combinées attaquent la brigade Patrick.

3. Prise à revers, la brigade Patrick se reforme juste au sud de la ferme Miller.

4. Envoyé en flanc-garde, le 10th Pennsylvania Reserves approche d'une batterie avancée sudiste, mais doit se replier à cause de sa propre artillerie.

5. Pendant que la division Williams se réorganise, la brigade Magilton se retire en vue d'être relevée par le XIIth Corps.

6. Privé de soutien, Robert Anderson est assailli de front et de flanc par les brigades de D.H. Hill.

7. Envoyée vers la droite, la brigade Goodrich tente d'intervenir, mais son chef est tué et elle se replie également.

8. Le reste de la division Greene se déploie sur la gauche des Nordistes.

Il est 8 heures 30, et le champ Miller est à nouveau sous contrôle sudiste. Toutefois, Hooker, qui est l’officier nordiste le plus élevé en grade à être toujours en vie dans ce secteur du champ de bataille, a encore des cartes dans sa manche. Ce sont à présent quatre batteries avancées qui sont déployées au nord du champ. En dépit de la déroute prématurée de la brigade Goodrich, le XIIth Corps est à présent convenablement déployé, et ses unités les moins sûres ont été laissées en soutien de batteries, en arrière. La division Williams s’est décalée vers la droite, la brigade Crawford ayant sa droite ancrée sur la route à péage de Hagerstown, et celle de G.H. Gordon prolongeant la ligne jusqu’à celle de Smoketown. La division Greene a pris sa place face au bois Est, avec les brigades Tyndale à droite et Stainrook à gauche. D’autres soutiens sont attendus : deux des trois divisions du puissant IIth Corps sont en train de traverser l’Antietam au pont supérieur.

The XIIth Corps se reprend

Les troupes sudistes ne sont pas dans une situation idéale pour soutenir cette nouvelle contre-attaque. Quelques minutes plus tôt, Roswell Ripley a reçu une balle dans le cou, et ne doit qu’à la chance d’avoir la vie sauve : le projectile a été amorti par son nœud de cravate. Bien qu’évacué, il reprendra le commandement de sa brigade au bout d’une heure et demie, après s’être fait soigner. Mais pour l’heure, son absence entraîne l’arrêt de sa brigade, qui laisse ainsi celle de Colquitt sans soutien sur sa gauche. La situation de McRae est moins enviable encore. Ses hommes, qui ont été durement éprouvés à South Mountain et y ont subi de grosses pertes, sont inquiets et leur moral est vacillant. Le terrain sur lequel ils se trouvent n’arrange pas les choses : le bois Est, avec ses épais fourrés et les affleurements rocheux typiques de la région, désorganise encore un peu plus une brigade dont la cohésion est déjà incertaine.

Rumeurs et contrordres imaginaires se répandent dans les rangs avec une rapidité déconcertante. Le capitaine Thomas Garrett, du 5th régiment de Caroline du Nord, décrira ainsi l’atmosphère qui règne alors au sein de la brigade : « Un état de confusion difficile à décrire s’ensuivit. Différents ordres contradictoires (ou plutôt des suggestions prenant cette forme, peut-être) se diffusèrent le long de la ligne, les hommes du rang étant laissés libres de les relayer par leurs officiers, de sorte qu’il devint complètement impossible de discerner lesquels émanaient de la bonne autorité. » Les marches et contremarches qui en résultent, alors que le couvert végétal empêche les différents éléments de la brigade de se voir entre eux, ralentissent sensiblement les hommes de McRae. Ceux-ci se retrouvent du coup très en arrière par rapport à Colquitt, et celui-ci n’est donc pas non plus couvert sur sa droite.

Par conséquent, lorsque les Nordistes passent de nouveau à l’attaque, Colquitt et ses hommes doivent soutenir tout le poids de la division Williams. Le premier échappe miraculeusement aux balles, mais tous les officiers supérieurs de sa brigade sont tués ou blessés. Ses cinq régiments termineront la bataille avec des capitaines ou des lieutenants à leur tête. La brigade McRae tente d’avancer pour le soutenir, et ne tarde pas à entrer en contact avec les hommes de Greene, qui ont déjà pénétré dans le bois Est. Une fusillade éclate, mais le bruit se répand dans les lignes sudistes qu’il s’agit de la brigade Ripley – qui se trouve en réalité beaucoup plus à gauche et en avant – et les soldats confédérés cessent de tirer. Mal leur en prend, car leur silence permet aux Fédéraux de les flanquer sans opposition.

Lorsque les hommes de McRae le réalisent, c’est la panique. Certains officiers sont aussi nerveux que leurs soldats, ce qui aggrave encore le problème. Thomas Garrett : «À ce moment, et pendant que je dirigeais ce mouvement, le capitaine Thomson, compagnie G, vint à moi, et d’une manière et sur un ton très excités me cria "Ils nous flanquent ! Regardez, il doit y avoir une brigade entière !" Je lui ordonnai de garder le silence et de regagner sa place. Les hommes, jusque-là, étaient loin d’être calmes, mais quand cette indiscrétion eut lieu une panique se déclencha, et malgré les efforts des serre-files et des officiers, ils commencèrent à craquer et à s’enfuir. » La brigade s’écroule. McRae tente d’organiser une résistance à la lisière sud du bois. Il est blessé – atteint superficiellement au front – mais, bien qu’il refuse de se faire soigner, ses efforts sont vains et il ne peut tenir ses hommes plus longtemps. Ceux-ci ne s’arrêteront pas avant d’avoir atteint les premières maisons de Sharpsburg, où ils seront « cueillis » plus tard dans la journée, et ralliés en petits groupesad hoc.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 8h30 - 8h45.

1. La division Williams se redéploie au nord du champ de maïs.

2. La division Greene marche sur le bois Est.

3. Ripley blessé, sa brigade est à l'arrêt.

4. Ralentie par des ordres contradictoires, la brigade McRae est isolée dans le bois Est.

5. La division Williams attaque la brigade Colquitt qui résiste.

6. La brigade McRae tente d'avancer mais elle est interceptée par Stainrook, flanquée et mise en fuite.

7. Colquitt est finalement flanqué par Tyndale et déroute après un bref corps-à-corps.

En dépit de l’absence de tout soutien et des pertes considérables qu’elle subit, la brigade Colquitt continue à résister. Les hommes de G.H. Gordon ont même dû suspendre momentanément leur feu, au début de l’engagement, pour attendre que les rescapés de la brigade de Robert Anderson se mettent à l’abri, et ont subi des pertes sans pouvoir riposter. C’est finalement une charge de Tyndale contre la droite de Colquitt qui emporte la décision. Le bref corps-à-corps qui s’ensuit ajoute à la violence du baptême du feu pour les soldats du XIIth Corps, dont certains ne sont même pas encore complètement équipés. Le major John Collins, du 5th Ohio, rapporte ainsi : « […] au milieu du maïs, notre régiment engagea un régiment de Géorgie dans un combat au corps à corps, usant de la crosse des fusils, une partie des hommes n’ayant pas de baïonnettes. » Le repli de Colquitt entraîne avec lui la brigade Ripley avant qu’elle puisse se ressaisir, alors que G.H. Gordon et ses hommes poursuivent les Confédérés à travers le champ de maïs, au pas de charge et baïonnette au canon. Colquitt parviendra à regrouper ses hommes en partie et rejoindra rapidement D.H. Hill. Quant à Ripley, il ralliera une fraction de sa brigade en revenant de l’ambulance où il s’est fait soigner.

Nouveau commandant

Joe Hooker accompagne au plus près la nouvelle avancée nordiste à travers le champ Miller. Depuis le début de la bataille, les Fédéraux ne sont jamais allés aussi loin au sud, et leur général voudrait bien exploiter leur élan victorieux. Toutefois, il ignore le déploiement des forces ennemies face à la division Williams. Il se dirige alors vers le secteur tenu par un des régiments de recrues de la brigade Crawford, le 125th Pennsylvanie du colonel Jacob Higgins, auquel il demande s’il y a des troupes quelconques dans le bois qui leur fait face – en l’occurrence, la portion la plus orientale du bois Ouest. Il y en a effectivement : les restes de la division Hood y sont toujours positionnés. Dans son rapport sur la bataille, Higgins situe alors un incident en apparence anodin : « Pendant qu’il me parlait, son cheval fut blessé par quelque tireur d’élite ennemi. Je lui fis remarquer que son cheval avait été blessé. Il répondit, "Je le vois", fit demi-tour et s’en alla. »

Ce que Hooker n’a, en revanche, pas remarqué, c’est que la même balle – ou peut-être une autre – l’a également blessé lui, au pied. Il continue à chevaucher pendant plusieurs minutes, s’informant sur la situation et donnant ses ordres, puis finit par s’effondrer : il perd du sang, et l’hémorragie l’a affaibli. Le commandant du Ier Corps doit être évacué. Sa blessure s’avérera finalement sans conséquences graves, mais elle prive l’aile droite nordiste de son coordinateur à un moment crucial. Après une courte pause, le XIIth Corps reprend néanmoins sa marche en avant. La division Williams disperse les derniers restes des brigades Colquitt et Ripley qui se trouvent encore devant elle, puis se rapproche de la division Hood. Celle-ci est trop affaiblie pour soutenir une nouvelle attaque, aussi Lee préfère-t-il temporiser en sachant que McLaws et R.H. Anderson ne sont plus qu’à quelques minutes de marche de la zone des combats. Plutôt que de laisser Hood exposé sans soutien, il le fait reculer de quelques centaines de mètres.

Bataille d'Antietam (17 septembre 1862), 8h45 - 9h15.

1. Menacé par la progression du XIIth Corps, Hood est replié hors du bois Ouest.

2. Sumner fait reculer la division Williams jusqu'au bois Est, pour laisser la place à la division Sedgwick.

3. Le 125th Pennsylvanie du colonel Higgins poursuit sur sa lancée et entre dans le bois Ouest, désormais vide.

4. La division Sedgwick approche en direction de l'ouest, avec pour objectif de tourner l'aile gauche confédérée.

5. Sumner envoie des renforts à Higgins et déploie des éléments de la brigade Goodrich dans le bois Ouest pour couvrir les flancs de Sedgwick.

6. Confronté à l'avancée simultanée de la brigade Goodrich au nord et de la division Sedgwick à l'est, Early manoeuvre pour y faire face, puis se replie en deux temps sur la ferme A. Poffenberger.

Il ne sera pas poursuivi très longtemps. Juste avant 9 heures, Crawford – qui commande, rappelons-le, la division Williams – reçoit l’ordre de se replier jusqu’à la lisière occidentale du bois Est. Cette instruction émane vraisemblablement d’Edwin Sumner, dont le IIth Corps est en train d’arriver. Croisant un Hooker à demi inconscient en train d’être transporté sur une civière, Sumner prend la direction des opérations. Les renseignements que lui fournissent les officiers du XIIth Corps indiquent que le bois Ouest est pratiquement vide de troupes. Une exploitation vigoureuse de la situation lui permettrait de s’en emparer, puis de pousser vers la colline où Stuart a déployé son artillerie. Une fois celle-ci sous contrôle nordiste, toute la gauche confédérée pourrait être tournée. D’où l’ordre de faire relever la division Williams par celle, fraîche, de Sedgwick. Afin de sécuriser le flanc droit de ce mouvement, deux régiments de la brigade Goodrich ayant pu être ralliés sont avancés vers la partie septentrionale du bois Ouest.

Toutefois, le repli de la division Williams ne se déroule pas entièrement comme prévu. Ses deux brigades ne sont pas inquiétées par l’ennemi, mais le 125th Pennsylvanie, pour sa part, prend position dans le bois Ouest, à proximité immédiate de l’église Dunker. Assez symétrique à l’avancée de la brigade Goodrich, ce mouvement laisse à penser qu’il s’agit là d’une décision délibérée de Sumner afin de sécuriser la gauche de l’attaque à venir. Toutefois, dans son rapport sur la bataille, le colonel Knipe suggère plutôt que le 125th n’a pas reçu l’ordre de se replier et a simplement poursuivi sur sa lancée jusqu’à ce que son chef réalise sa position isolée. Le colonel Higgins, lui, reste muet sur ce point. Le fait qu’il ait été renforcé, par un autre régiment de la brigade Crawford (le 124th Pennsylvanie) et par la légion Purnell (un élément de la brigade Goodrich) est plutôt de nature à faire incliner vers la première hypothèse, en suggérant que Sumner a estimé que le seul 125th était insuffisant pour cette tâche. Le propre rapport de Sumner n’est quant à lui pas assez détaillé pour permettre de trancher la question.

A little further to the left of the northern system, the Greene division will remain in place. Passing past the southern edge of East Woods, it seized Mumma Farm, which the Southerners set fire to earlier in the morning, to prevent it from being used as a hideout for federal snipers. Continuing his progression, Greene reached an eminence situatedjust east of Dunker Church. This position is an excellent location for artillery, so Greene was ordered to hold it. A battery is sent to it but unfortunately for the Northerners, its ammunition boxes are almost empty and it is necessary to send another to raise it. Meanwhile, the southern cannons began to target the Federal infantry. Greene then drives them back a few dozen yards so that they can benefit from the cover provided by the ridge line, and arranges his two brigades in a chevron to avoid them being taken in a row.

Laborers in the West Wood

As the Williams division retreated, the lead II divisionth Corps makes its appearance on the battlefield. Sedgwick's three brigades, commanded respectively by Willis Gorman, Napoleon Dana and Oliver Howard (who is recovering from recovery after losing his right arm at Seven Pines), pass behind Greene's division and march straight west. They formthree successive battle lines separated by intervals of approximately 50 meters. Despite obstacles of all kinds - barriers, rocks, slopes, and even a portion of East Wood - that it traverses, Sedgwick's division advances at a run, which ends up affecting the quality of its deployment and stretching the intervals. At 9 a.m., the only southern infantry force standing between it and Stuart's artillery was the one Jubal Early had amalgamated into his brigade.

At first, the Confederate general discovers, from his position well hidden in the western wood, the 60th and 78th New York on the way. It was while replacing his troops to face them that he discovered Sedgwick's division marching straight on him, threatening his flank. Letting Grigsby hold the front, he shifts his brigade to cover his right, then backs up slightly. Early calls for reinforcements: Lee tells him that the arrival of McLaws and R.H. Anderson is now imminent. At the same time, the Northern Virginia army chief, noting that the pressure on his right wing was not yet strong, decided to take another unit there, counting on his opponent's usual immobility. It will be the J.G. Walker division, strong of two brigades. But for now,Early can only count on himself yet. He retreated again to the western edge of the West Wood, so as to be within immediate range of support from the artillery deployed just behind.

Battle of Antietam (September 17, 1862), 9.15 a.m. - 9.30 a.m.

1. Gorman's brigade emerges from the West Woods and confronts Stuart's artillery and his supporters as well as Grigsby's men.

2. Early maneuver to flank 34th New York.

3. Disorganized by Early's attack, Gorman's left stops and the 59th New York comes to shoot behind his back, increasing the confusion.

4. G.T. Anderson's brigade arrives at the sound of the cannon and attacks the 125th Pennsylvania near Dunker Church.

His men rely on the buildings and fences of the A. Poffenberger farm - a common surname in this region populated mainly, like neighboring Pennsylvania, by settlers of German or Dutch descent. Grigsby faces northeast, Early faces east. The blue mass ends upenter the West Wood. When Gorman came out a few minutes later, he was immediately taken to task, facing him by the Southern artillery, on his right by the infantrymen of 13th Virginia, joined by a few cavaliers from Fitzhugh Lee's brigade, and on her left by Grigsby's men. The latter opposing the strongest resistance, the Northerner advance tapered slightly to the left. As a ripple effect, since Gorman's left "stalled", that of two other northern brigades stumbled upon it, causing some confusion. Even more so since Jubal Early has not been idle: while Grigsby's soldiers serve as an anvil, he maneuvers his own brigade like a hammer to flank the left of the advance Northerner.

The maneuver pays off. The 34th New York, under attack, is quickly brought to a halt and isolated from the rest of the Gorman Brigade. Another regiment of the latter, the 15th Massachusetts, has the unpleasant surprise of being shot in the back by the 59th New York, from the Dana Brigade, which opened fire on the enemy through its own ranks. Edwin Sumner, who rides in a very advanced position, must intervene in person to restore order. In a few minutes, the strong advance of the Northerners turns into a nightmare, andSedgwick division is bottled in the west wood. It’s at that critical moment that the Southern reserves come in. George T. Anderson is the first to arrive. Finding no one to guide him, he orientates himself at the sound of the shooting. His brigade eventually reached the outskirts of Dunker Church, where they attacked the 125th Pennsylvania. The latter soon found himself in trouble, and Colonel Higgins, in desperation, surrendered his horse - the last still unharmed in the regiment - to a courier so she could go and get backup.

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